无限分裂超过5000万吨,已故黑人妇女的癌细胞为何分布世界各地?

细胞能够进行无限分裂吗?这个答案显而易见,无限分裂几乎不可能,就算是生长能力超强的癌细胞也很难做到。细胞分裂都会涉及到端粒酶的磨损和染色体的影响,同时还受到海弗利克极限的影响,简单来讲细胞分裂是有次数限制的,超过这个限制,细胞生命就结束了。

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但有一癌细胞不同,它不仅在分裂次数上超出了海弗利克极限,并且还在一定程度上帮助了现代医学的发展,这便是“海拉细胞”。这是由一名已故黑人妇女“捐献”的癌细胞,因为它的研究不仅拯救了众多生命,还为医学研究留下了一记艳丽的色彩

海拉细胞到底是什么来头?它又是如何拯救人类生命的?为什么它可以进行无限分裂?海拉细胞现在怎样了?本文将从海拉细胞研究和海瑞塔·拉克斯人物志这两个方面来解答这些问题。接下来一起看看这名已故的黑人妇女,她的癌细胞是如何分布在世界各地拯救人类的?

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癌细胞传奇

海拉细胞绝对称得上是医学界的一个传奇,因为它是人类第一个可以完成体外繁殖并无限分裂的永生细胞。该癌细胞来自于名叫海瑞塔·拉克斯的黑人妇女,她在1951年宫颈癌死亡后,她的癌细胞便成为了医学界的研究对象。

“海拉细胞”这个名字则是取自她的姓名首字母Hela。早期因为这个名字的拼写,被人们误认为是其他人名,在真相完全公开前,海拉细胞一直没有被正名

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该细胞最厉害的一点在于它突破了海弗利克极限,这使得海拉细胞可以以某种方式无限地分裂下去。只要能够满足基本的生存条件,它们就可以在实验室的培养皿完成生长

海拉细胞在20世纪50年代获得,不久便被用作脊髓灰质炎疫苗的研究,也就是我们俗说的小儿麻痹症。因为海拉细胞很容易被脊髓灰质炎病毒感染,从而导致癌细胞死亡,这使得它成为了疫苗研究的有效对象,并且能够很方便地得到测试结果

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另一点在于,测试疫苗需要大量的海拉细胞,而它强盛的繁殖能力正是科学家们所需要的。疫苗的研发工作促使美国国家婴儿麻痹基金会成立,最终1953年,在塔斯基吉大学成立了细胞培养厂,不到一年后,疫苗便完成了人体实验

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曾经在50年代初期小儿麻痹症在美国迅速爆发,不少儿童都曾患上这种疾病,在疫苗问世前他们只能选择死亡,或者被迫接受呼吸机度过后半生。疫苗的出现不仅拯救了美国的未来,还在世界各地控制住了小儿麻痹症的传播。如今在本世纪,除了极个别贫穷地区,小儿麻痹症已经基本被消灭

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海拉细胞的强大能力让它进一步走向了病毒学的研究,特别是在细小病毒感染研究这一方面,海拉细胞为医学界做出了重要贡献。比如在人乳头瘤病毒(HPV)的研究中,哈拉尔·祖尔·豪森于上世纪80年代发现了HPV-18

这一发现不仅完全解释了拉克斯的癌症死亡确切原因,同时他还将其与HPV联系起来,由此制作出了HPV疫苗。该疫苗可以避免70%的人因宫颈癌死亡,并且还为豪森教授赢得了诺贝尔奖

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海拉细胞在更多的癌症研究中同样也起到了一定推动作用,例如性激素化合物研究,宫颈癌预防等。早期的遗传学研究中,海拉细胞的意外混合污染,使得小鼠胚胎细胞与海拉细胞融合,并创造出一个概念意义上的人兽杂交体,这一意外发现催生了人类基因组计划

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海拉细胞的强大能力表现在各个方面,从上世纪50年代至今,因海拉细胞的研究而繁殖培育出来的细胞已经超过了5000万吨,该细胞如今已经分布在世界各地被各国进行研究。即便是过去了这么多年,关于海拉细胞的学术研究,每年都会有超过300篇学术报告和研究成果

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为什么海拉细胞能有这么强大的能力?科学家又是怎么把它弄到手的?

能力强大还是生物Bug?

前面我们提到,海拉细胞之所以能够无限分裂,是因为它突破了海弗利克极限。科学家发现,与其他癌细胞相比,海拉细胞的增殖速度非常快,并且它们在细胞分裂的过程中有活跃的端粒酶,这是细胞分裂的关键。

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细胞在一遍又一遍的复制中,端粒会不断缩减,端粒酶可以防止细胞衰老、死亡。而海拉细胞绕过了海弗利克极限,这使得它在细胞完全衰老前可以进行有限次数的分裂,但这种迭代的最终结果便是无限分裂和永生

这种强大的繁殖能力有时候让科学家也感到束手无策,一方面要培育这种细胞,另一方面与之相关的培养皿留存其他细胞系。然而有时一个不小心,海拉细胞便会污染其他培养皿,这种细胞污染甚至会穿插在好几个培养实验中。

海拉细胞的耐寒性、增殖性是它能够造成交叉污染的原因所在。尽管在当前的医学实验中,培养皿交叉污染不光是人为错误所致,但这种污染很明显会耽误科学研究

它正应验了那句话,“有的人死了,但他永远都活着”。这些漂亮话听上去是不错的夸赞,但是拉克斯的家人们却不能完全认同

不光彩的秘密

关于真相,有时候它如同一把利刃,刺痛着与之相关的人,而受到伤害最深的正是拉克斯的家人们。海拉细胞在20世纪70年代被正名前,一直被认为是某个叫做海拉的人,但他们并不知道捐献细胞的这名妇女其实叫做海瑞塔·拉克斯

因为在她去世前,拉克斯有去过医院进行检查,当医生告知她是宫颈癌时,倒计时早已开始。约翰·霍普金斯大学是当地唯一一所有能力并且会帮助黑人治疗的医学院,但拉克斯不知道的是,在她每次定期前往医院检查时,主治医师都会悄悄地保留她的细胞,并且以各种名义让拉克斯“捐献”出自己的肿瘤块以及相关细胞,而她本人也不明白这背后的具体原因

事实上,当医护人员和院方在对病人进行治疗时都有必要签订知情同意书,但由于当时的监管并不严格,所以这才让她蒙在鼓里。这之后的故事大家现在也都知道了,不少医学研究都因此获得不少“利益”

作为拉克斯的家人,即便拉克斯本人的细胞在为医学界做出这么多贡献的时候,他们家里甚至还有人买不起医保,得不到有效的医疗保障,医学院也没有向他们伸出援手。他们认为这是完全的欺骗行为,不仅欺骗了拉克斯,还伤害了她的家人们。特别是她的孩子们,自己的母亲为世界医疗做出了贡献,直到真相公布前他们都不知道母亲究竟是怎样的一个人

直到2018年,约翰霍普金斯大学终于计划建立一座研究大楼,以此纪念这位伟大的女性,并且还为她建立起了一座雕像。海拉细胞对科学生产和现代医学做出了不可磨灭的贡献,通过她的细胞影响,拯救了全世界无数人的生命。为此,海瑞塔·拉克斯在2020年入选美国女性名人堂

关于知情同意书,这一点因为拉克斯的影响,也早在1966年通过联合国的票选,如今这份约束成为了全世界每个公民应有的权利。也许女性的伟大正是来自于这种付出妇女的意志在海拉细胞上得到完美的体现

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