多颗小天体近日飞掠地球,还有一颗闯入大气层,后来怎样了?

美国中部时间4月27日(周三)早上8点03分,一颗非常明亮的火球突然闯入地球大气层!

这颗火球飞行在美国阿肯色州、路易斯安那州和密西西比州的上空,由于和空气剧烈摩擦,因此燃烧起来,并且非常明亮。

多颗小天体近日飞掠地球,还有一颗闯入大气层,后来怎样了?插图

在飞行到距离易斯安那州地表约55公里(34英里)空中时,这个火球最终爆炸解体,释放出了巨大的能量。据估计,其释放的能量大约相当于3吨TNT烈性炸药。伴随着爆炸而来的,是迅速传播到地面的巨大冲击波,以及令人震耳欲聋的爆炸声。

根据美国宇航局的推测,这颗火球的真实身份是一个天外来客,也就是比较大的流星。它的体积可能不如大家想象的那么大,直径应该不超过0.3米(1英尺),和篮球差不多一样大;重量大约也只有40公斤(90磅),还不如一个成年人(平均)重。

但是,流星体的飞行速度是非常惊人的,这给了它巨大的动能。这种动能在穿越地球大气层的时候通过燃烧和爆炸的形式转化并释放出来,所以威力非常巨大,产生了相当于3吨TNT的能量。按照这个能量来算,它在划过天空的时候亮度大约是满月的10倍,可以说非常明亮,并且冲击波也从几十公里的高空传到了地表。

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据不完全统计,一共有差不多30个人目击了这一事件,听到巨大爆炸声的人更多。不过,这个数据令美国宇航局的科学家们感觉有些诡异。位于亨茨维尔的马歇尔太空飞行中心的美国宇航局流星体环境办公室的专家Bill Cooke表示:“当时天空(被照得)如此明亮,却只有这么几个目击者报告了这一事件,这让我感到匪夷所思。相比之前,听到声音的人更多。”

不仅地上的人看到了这一罕见的天象,这颗流星的明亮程度甚至引起了太空中的卫星的关注。据介绍,美国国家海洋和大气管理局(NOAA)的卫星当时也检测到了这个异常的闪光,并在社交网络上发布了照片。

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对于这些穿行在太空中的小天体,科学家们一直非常关注,提防它们可能给人类带来的伤害。别看它们体积不大,但速度惊人。要知道,人类的飞机在飞行过程中,最害怕的就是和飞鸟相撞,二者的相对速度足以让飞机被摧毁。飞机的速度尚且让一只小鸟具有惊人的能量,更不用说宇宙中的小天体了。

就以这一次的流星为例,天文学家最初估计其时速是55000英里,后来修正为35000英里。这也相当惊人了,换算下来就是每秒超过15公里!如果你还记得高中物理中动能的计算公式的话,可以试试算一下它有多么巨大的动能。

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2002年的时候,一颗直径约10米的小行星砸在了地中海。别看它的体积也不大,但爆炸产生的能量相当于26000吨TNT烈性炸药,几乎就是一个小型核弹的当量了!

还有2013年2月15日,一颗直径大约20米的陨石坠落在俄罗斯车里雅宾斯克州萨特卡市附近,造成了超过1200人受伤的事故,直接经济损失达10亿卢布!

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由此可见,尽管这些小天体的体积似乎不大,但可能造成的灾难是人类难以想象的。因此,多年以来,天文学家们一直密切地关注着这些可怕的小天体。

最近,天文学家最关注的,是一颗名叫2009 JF1的小行星。这颗小行星的直径大约是10米,和2002年撞入地中海的那一颗几乎一样大。这颗小行星确实有点不起眼,以至于从2009年被发现以来,天文学家的观测都非常少。

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不过,最近它运行到了距离地球比较近的范围内,因此在几个月前,天文学家就在关注它是否可能会对我们造成威胁。所幸根据欧洲航天局盖亚卫星在2月份观测的结果来看,它对我们几乎无法构成任何威胁。最初天文学家排除了它在5月6日撞击地球的可能性,目前还在确认它是否会在5月15日更加靠近我们。

除了它之外,还有一颗名叫2006 JF42的小行星最近也光临了地球周围的空间。这颗小行星的体积要大得多,宽度在380~860米之间,它能够带来的破坏是令人难以想象的。不过,它在今天以差不多570万公里(相当于地月距离的14倍还多)的距离飞过,离破坏地球还差得远。

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这是比较大的小天体,还有一些小的,像这次爆炸于美国上空的小天体,甚至可能因为体积太小,几乎不可能被天文学家提前发现。幸运的是,如果它们足够小,那也不会给我们带来灾难,而是像这颗流星一样在穿越大气层的时候就摧毁了。

所以,天文学家需要做的,就是确保能够提前观测到那些能够给我们造成威胁的小天体中最小的那部分。距离这个目标,我们还有一定的距离,否则车里雅宾斯克陨石事件就不会毫无征兆地上演了。

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接下来还有一个问题,那就是如果真的存在足够巨大的小行星,并且有可能撞上地球,人类该怎么办呢?我们所希望的不仅仅是预知,还有预防。如何彻底消除小行星的威胁,也是一个关键。

2021年11月23日,美国宇航局发射了双小行星重定向测试(DART)航天器,预计在今年9月撞击一颗名为Dimorphos的小天体,测试人类改变小天体轨道的能力。同样的,根据我国国家航天局副局长吴艳华的介绍,我们有望在2025或2026年撞击一颗小天体,以备未来可能出现的威胁。

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而且,根据目前的观测,在100年内基本上不太可能出现真正造成巨大灾难的小天体撞击地球,我们暂时可以放下心来。等到一百年后,估计人类的技术已经不再担心这些小天体了吧!

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