戴上“太阳镜”的望远镜发现了目前最明亮的银河系外脉冲星

天文学家发现了可能是天空中最亮的脉冲星。尽管它的光线很强,但这颗脉冲星长期以来一直躲避着人们的探测,多亏了一架配备了宇宙“太阳镜”的望远镜才发现了它。

戴上“太阳镜”的望远镜发现了目前最明亮的银河系外脉冲星插图

上图:位于大麦哲伦星云中的脉冲星的想象图。

脉冲星是中子星的一种,它从两极发射出辐射束,当这些辐射束冲过地球时,就会产生光脉冲。这些明亮的脉冲闪得很快,通常间隔只有几秒或几毫秒,这使得它们在宇宙中相对容易被发现。

这颗新发现的脉冲星名为“PSR J0523−7125”,每秒闪烁3次,位于大麦哲伦星云中,这是一个围绕银河系运行的矮星系。这颗脉冲星的亮度恰好是银河系外发现的其他脉冲星的10倍,与银河系内发现的最亮的脉冲星不相上下。

但是,如果它如此明亮,那么它是如何躲避探测这么久的呢?研究人员说,这颗脉冲星有一个不同寻常的特征,可以帮助它隐藏起来 —— 它的辐射束非常宽,这意味着脉冲比大多数脉冲星“开启”的时间要长得多。这意味着,如果它是一个遥远的背景星系,那么调查将忽略光线。

这颗脉冲星最终是通过澳大利亚的 ASKAP 射电望远镜发现的,该望远镜使用了一种被该团队称为“太阳眼镜”的滤镜。由于其极强的磁场,脉冲星产生高度偏振光,对大多数仪器来说,这种光与普通光很难区分。然而,ASKAP可以看到它。

戴上“太阳镜”的望远镜发现了目前最明亮的银河系外脉冲星插图2

上图:这颗脉冲星没有戴偏光太阳镜(左图),就融入了嘈杂的背景中,但戴上偏光太阳镜(右图),就很明显地突出了。

在研究 ASKAP 数据时,研究人员注意到大麦哲伦星云中有一个高度偏振的物体,它的亮度在几个月的时间里发生了变化。用其他仪器进行的后续观测没有发现任何X射线、光学或红外波长的物体,但最终南非的 MeerKAT 射电望远镜确认它是一颗不寻常的脉冲星。

该研究的主要作者塔拉·墨菲(Tara Murphy)教授说:“使用这种技术,我们应该有望发现更多脉冲星。这是我们第一次能够以系统和常规的方式搜索脉冲星的偏振。由于其不寻常的性质,这颗脉冲星被之前的研究忽略了,尽管它很亮。”

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