美国宇航局的SOFIA“飞行天文台”任务正式宣告终止

据悉,持续已久的 SOFIA 任务将于今年9月30日结束。

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美国宇航局的“飞行天文台”将在今年晚些时候进行最后一次发射。

继白宫在3月份提出的2023年联邦预算申请中拨款为零之后,美国国家航空航天局(NASA)和德国航空航天中心(German Aerospace Center,简称DLR)的合作伙伴表示,他们已经同意停止“平流层红外天文观测(SOFIA)”任务的运行。

DLR和NASA在发出这一呼吁时引用了天体物理学十年调查的指导意见:一份由天文学社区提供信息的文件,提出了未来10年天体物理学研究的优先事项。最新的天体物理学十年报告于2021年11月发布,该报告也建议,关闭每年耗资8500万美元的 SOFIA 任务。

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上图:使用 180 度鱼眼镜头拍摄的极为罕见的 SOFIA 望远镜在空腔内的照片,上面的刚性门关闭了。 摄影师格雷格·佩里曼(Greg Perryman)背靠压力舱壁站着,向后看空腔内,主镜、次镜背面、第三镜和焦平面成像仪(望远镜前面的小罐子,位于望远镜的左上角)可以看到。 占据照片右侧的棕色大楔形物是望远镜腔孔,它有助于将气流中的空气偏转出腔体。

NASA在周四(4月28日)的一份声明中说,这项为期十年的调查“得出的结论是,SOFIA的科学生产力,无法证明它的运行成本是合理的。该报告还发现,SOFIA 的能力与十年调查确定的未来十年及以后的科学重点没有明显重叠。”

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上图:SOFIA“飞行天文台”的舱内工作环境。

SOFIA 将于9月30日完成8年的服务,这比最初的任务延长了3年。该任务使用了一架改装的波音747飞机,该飞机搭载一个 2.7 米(106 英寸)反射望远镜(有效直径为 2.5 米或 100 英寸),对宇宙进行高大气红外观测。这架飞机位于加利福尼亚州帕姆代尔的美国宇航局阿姆斯特朗飞行研究中心。

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上图:高分辨率机载宽带摄像机-Plus (HAWC+)。 这是目前唯一一台使用远红外光拍摄图像的天文相机,可以研究恒星和行星形成的低温早期阶段。 HAWC+ 包括一个旋光仪,一种测量入射光波排列的设备。 借助旋光仪,HAWC+ 可以绘制恒星形成区域和银河系中心超大质量黑洞周围环境的磁场。

SOFIA的观测高度在37000到45000英尺(11277到13716米)之间,超过地球大气层中99%的水蒸气。该望远镜和仪器在0.3-1600微米波长范围内提供成像和光谱能力,使SOFIA成为主要的红外/亚毫米天文设施之一。望远镜位于飞机后部的一个开放的空腔中,可以看到左翼以外的景色。观测可以在海拔+20度到+60度之间进行。望远镜是惯性稳定的,指向精度约为0.5角秒。每次飞行将有大约8个小时的观测时间,在完全可操作的能力下,每周将有三次飞行。SOFIA寿命预计为20年。

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上图:SOFIA“飞行天文台”正在起飞。

2023年白宫预算申请还提到了调查中缺乏支持的问题,指出,关闭 SOFIA “与科学界的建议一致”。NASA官员在2023年联邦预算申请中描述NASA的拨款时写道:“SOFIA 的年度运营预算是天体物理学中第二昂贵的运营任务,但该任务的科学生产力与其他大型科学任务不相称”。其实,在项目最终被砍下之前,多年来,它已经躲过了无数的取消请求。

NASA提醒天体物理界,SOFIA的数据即使在任务结束后,仍将可用。

NASA表示,按照十年调查的建议,以及新发射的詹姆斯·韦伯太空望远镜(James Webb Space Telescope)和未指明的“进一步机会”,美国宇航局将继续推进红外天体物理学的科学发现。

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