怪不得中科院院士相信外星人存在!宇宙中发现DNA单元

地球生命到底是如何形成的?

前不久,中国地质大学(武汉)地球科学学院的科学家们在一块42.8亿年前至37.5亿年前的岩石中发现微生物群落的迹象,将人类已知的地球生命起源时间至少向前推了3亿年!

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目前大家普遍认为,在三四十亿年前,地球上的有机物通过一系列复杂的化学反应,逐渐变得越来越复杂,并且相互结合在一起,最终形成了最初的单细胞生物。然后单细胞生物又经历了漫长的岁月,地球的环境也在不断地优化,最终为复杂生命的出现创造了条件。

不过,也有科学家提出了非常惊人的理论,他们认为,地球生命可能来自外太空!这个理论不是像科幻小说一样,生命乘坐宇宙飞船来到地球,而是来自宇宙的极端生命随着陨石来到了地球,在这里生根发芽。还有人推测,这样的陨石应该是来自于火星,因为当时火星的环境更加宜居,更有可能形成生命。

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(图片说明:有生源说)

这种理论听起来让人觉得不可思议,但也有很多人支持这个理论,这就是关于生命起源的一个学说——有生源说。甚至新冠疫情初期,还有专家怀疑新冠病毒是不是从外太空来的……

有生源说可能让你难以接受,不过科学家们相信:即便地球生命不是直接来自于宇宙,也和宇宙脱不开干系。地球生命需要的许多基础物质,都来自于外太空。

首先就是水,这一点是受到广泛认可的。大部分科学家相信,那些携带着水的小行星或者彗星撞在了地球上,带来了今天我们赖以生存的水资源。另外,还有其他关于地球水源的理论,其中很多也都和太阳系天体有关。

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并且,在宇宙中,科学家们已经发现过许多有机物了,包括甲烷、油脂、酒精甚至氨基酸等等。这些有机物是形成生命的基础,在简单的有机物之上,才可能由它们结合形成复杂的有机物。

最近,科学家们取得了一项更加惊人的发现,从来自外太空的陨石上,他们竟然发现了DNA单元!

来自日本北海道大学的科学家所领导的一支科学团队,最近对三块陨石进行了研究分析。这三块陨石分别是在1969年坠落于澳大利亚的默奇森陨石,1950年坠落于美国肯塔基州的默里陨石,以及2000年坠落于加拿大不列颠哥伦比亚省的塔吉什湖陨石。

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(图片说明:默奇森陨石)

这三块陨石有着共同的特点:非常古老,并且富碳。

古老,指的是它们可能形成于太阳系初期。这样的陨石不仅隐藏着太阳系历史的秘密,而且可能会给地球带来深远的影响。

至于富碳,那就更令人感兴趣了。这些陨石上不仅有碳元素,而且其中一部分碳元素还是以有机物的形式存在的,它们构成了地球生物遗传物质的一部分。

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研究人员发现的不是整串的DNA链,而是组成DNA的基本单元——碱基。你可以把DNA想象成我们衣服上的拉链,它是由两条链组成的,可以紧扣在一起。拉链上有一个一个突出的链牙相互“咬”在一起,保持稳定,而DNA的“链牙”,就是一个一个的碱基。

DNA上一共有四种碱基,分别是腺嘌呤(A)、鸟嘌呤(G)、胸腺嘧啶(T)和胞嘧啶(C)。而且,这些碱基之间有固定的搭配,其中腺嘌呤与胸腺嘧啶配对,鸟嘌呤与胞嘧啶配对(RNA中是尿嘧啶“代替”胸腺嘧啶)。一段复杂的碱基对,就是生物体内的一段基因,许多段基因和无用的DNA片段组合在一起,就是一条DNA双链了。

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(图片说明:DNA和RNA的碱基)

当然,DNA上不仅仅有碱基对,还有脱氧核糖和磷酸,但这些碱基的发现不仅突破了科学家的认知,而且具有重要的意义。这意味着,构成地球生命的基本“元件”之一的核苷碱基,可能是来自于宇宙空间。

不仅如此,研究人员利用了最新的检测方法,以前所未有的精度和敏感度对这些碱基进行了检测分析,甚至还发现了以前从来没有检测到的嘧啶。

和水一样,这些碱基也有可能是在太阳系的晚期重轰炸期(即距今40亿到38亿年前)随着陨石坠落在地球上的。有了这次发现,我们甚至有理由推测,还有其他构成生命的基本化学物质,也有可能通过这种方式来到地球。

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今年2月的时候,我们也介绍过,德国耶拿大学的天体物理学家在实验室中模拟出了太空环境下合成肽链的过程。肽链是介于氨基酸和蛋白质之间的结构,他们证明了太空环境有条件合成肽链,这也暗示着地球上的肽链有可能来自于宇宙!

研究人员指出:太空中可能存在着各种各样的核酸碱基,而且它们可能广泛地存在于太阳系内甚至太阳系以外的宇宙空间之中。它们可以通过光化学反应在宇宙空间合成,甚至在太阳系形成以前就已经存在了。

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(图片说明:小行星龙宫和贝努)

随着日本从小行星龙宫以及美国从小行星贝努上采集到的样本回到地球,以及未来包括我国在内的更多小行星采样计划执行,科学家有望进一步确定地球上的核苷碱基是否来自于外太空。就算地球生命不是直接来自于宇宙,那也和宇宙脱不开干系。

还记得跨年演讲中,中科院武向平院士说:天文学家们因为相信外星生命的存在,所以才会去寻找。这些有机物的发现,或许真的暗示着宇宙中的生命是普遍的!这些物质可以来到地球,也可以去其他的天体。

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(图片说明:武向平院士表示相信外星生命的存在)

和40亿年前的地球相比,很多天体也并非完全无法孕育生命,环境可能还要更宜居,凭什么就不能孕育生命呢?

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